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급격한 고령화사회, 노인들은 우울하다

작성자

옛날한의원

작성일 2010-04-29 오후 3:22:51 조회수 786

 

 

급격한 고령화사회, 노인들은 우울하다
“급격한 고령화사회, 노인들은 우울하다”

고령화와 한의학 시리즈 7
 
 
가정과 사회서의 역할 상실로 우울증 증가
삶의 여정에서 빠질 수 있는 ‘마음의 감기’
노인 자살 약 70% 정도 원인, 관리 필요 

현대는 고령화사회로의 진입 속도가 빨라지면서 노년층의 문제가 사회문제로 부각되고 있다. 노년이 되면 신체적 노화로 인해 불안해하거나 자아존중감이 상실되며, 또한 가정과 사회에서의 역할 상실로 인해 삶에 대한 의미를 상실하게 됨으로써 쉽게 우울증이 찾아오게 된다. 

모든 사람은 슬프거나 우울한 기분을 느껴본 적이 있을 것이다. 이런 느낌은 우리 인생의 한 부분이다. 예를 들면, 가까운 친구나 가족이 상을 당했을 때 슬퍼하거나 감정이 가라앉는다. 그러나 생활에 방해가 될 정도로 이런 느낌에 오랫동안 빠져있으면 바로 이런 것이 우울증이다.

다시 말해 우울증이란 여러 가지 스트레스 때문에 우울함의 정도가 지나쳐서 일상생활에 지장을 초래할 정도의 상태를 말한다. 특히 노년기에 접어들면서 어떤 생활 사건들을 경험하게 되면서 혹은 뇌와 오장 기능의 변화와 관련하여 발생하는 예가 많은데 이를 ‘노년기 우울증’ 또는 ‘노인성 우울증’이라고 칭한다.

우울증은 슬프거나, 울적한 느낌이 기분상의 문제를 넘어 신체와 생각의 여러 영역에 영향을 끼친다. 한방에서는 기울증(氣鬱症)이라 부른다.

21세기 인류 괴롭히는 10대 질병

氣鬱이란 억압되고 침울한 마음으로 인하여 모든 생리기능이 침체되는 현상을 말한다. 이는 발산시킬 수 없는 욕구 불만이나 지속되는 우수(憂愁), 지나친 사려(思慮)나 비탄(悲歎) 등이 원인이 되는 수가 많다. 희정(喜情)이나 노정(怒情)은 발양성(發揚性)이며 폭발적인데 비해, 우(憂) 사(思) 비(悲) 등의 감정들은 억제적이며 침체적인 것이다. 다시 말해 氣鬱이란 氣가 한 곳에 맺혀 머물러 있으며 흩어지지 못하는 것으로, 대부분 칠정(七情)이 울결(鬱結)되어 온다.

이런 氣鬱症은 기분이 항상 우울하고 사람을 싫어하는 정신적 증상을 나타내게 되므로 본인의 호소가 없더라도 곁에서 보기에 의욕 상실, 흥미 상실, 침묵, 무기력 등 생기가 없음을 알 수 있게 된다. 

세계보건기구(WHO)는 21세기에 인류를 괴롭히는 10대 질병 중 하나로 우울증을 꼽는다. 2020년에는 우울증이 심장병 다음으로 세계 2위의 질병이 될 것이라는 예측도 나온다. 이처럼 우울증은 누구나 삶의 여정에서 빠져들 수 있는 ‘마음의 감기’라고 할 만큼 인생의 시련기에 경험하게 되는 매우 흔한 질환이다. 그러나 우울증은 자살과 같이 치명적인 결과를 초래할 수 있는 심각한 정신장애이기도 하다.

남성에 비해 여성이 2배 가량 많아

최근 국내에서도 노인 우울증 환자가 급증하고 있다. 60대 이상 노인 우울증 진료 환자는 2003년 11만340명으로 2000년(6만366명)에 비해 82.8%나 늘었다. 노인성 우울증은 65살 이상 노인 인구의 약 15%로 매우 흔하며 외국의 경우 45살 이상이 되면서 주요 우울증의 빈도가 줄어드는데 비해 우리나라는 오히려 50살 이상이 되면서 늘어나는 경향을 보이고 있다. 노인성 우울증은 남성에 비해 여성이 약 2배 가량 많이 앓고 있으며, 우리나라는 약 3배로 여자가 많이 앓고 있는 것으로 알려져 있다.

2003년 10월14일 한겨레신문은 최근 국회 보건복지위원회에 제출된 국정감사 자료에 의해 하루 평균 7명의 노인이 자살하는 것으로 보고했다. 전통적 대가족제도가 무너지고 평균 수명이 길어지면서 고령화사회로 접어들어 노인 자살율이 크게 늘어나고 있는 것이다. 

전문가들은 상당수의 노인 자살이 우울증에서 비롯된 것으로 보고 있다. 따라서 노인 자살을 막기 위해서는 노인 자살의 약 70% 정도의 원인이 되는 심한 우울증을 잘 관리해야 한다. 

노인성 우울증의 증상은 보통의 우울증과 증상이 다를 뿐 아니라, 노화의 일반적 현상과도 구분이 쉽지 않다. 본인 스스로 자각하기 어려워 병원을 찾는 경우도 드물다. 

또 외상처럼 주변사람이 쉽게 발견할 수 있는 질병이 아닐 뿐 아니라 핵가족의 확산으로 고령자들이 독립해서 거주하는 경우가 많기 때문에 방치하기 쉽다. 

노년기에 가장 흔한 두 가지 정신장애는 치매(dementia)와 우울증인데, 치매를 의심해 병원을 찾는 노인 환자 10명 중 4명은 치매가 아닌 노인성 우울증인 것으로 나타났다. 

노인 우울증에서 나타나는 치매와 유사한 인지기능장애를 노인성 치매와 구별해 ‘가성치매(pseudodementia)’라고 한다. 우울한 노인의 15%에서 가성치매가 발생한다고 알려져 있다. 조기에 적절한 치료를 받으면 회복률이 80%나 되지만 치매로 착각하면 우울증 치료시기를 놓치기도 한다.

조 홍 건 / 경원대 겸임교수, 옛날한의원장
 
 
                < 한의신문 2007년 12월 31일자 수록 >
 

 

 

 

   

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